El plomo y sus efectos en la salud

plomo

El plomo es un metal de la corteza terrestre que se encuentra normalmente junto con otros metales como el zinc, la plata y el cobre. El plomo tiene muchos usos entre los que se incluyen la fabricación de pinturas, baterías y señuelos para pescar. Las soldaduras a base de plomo que se utilizaban para conectar las tuberías de cobre para el agua potable fueron prohibidas en la década de 1980, sin embargo, todavía pueden ser una fuente de plomo en el agua para beber de muchas casas viejas.

En el caso de las pinturas, las Leyes Mexicanas prohibieron en la década de los 80´s el uso del plomo primeramente en pinturas para juguetes, recubrimientos en vasijas para preparar alimentos y posteriormente en aplicaciones arquitectónicas, sin embargo a la fecha, muchas construcciones tienen en sus pinturas viejas algunos indicios de plomo. En los Estados Unidos, el plomo se utilizaba en la gasolina como aditivo, pero su uso fue eliminado en 1996. En México, el uso de gasolina con plomo ha disminuido desde 1986 y en 1991 se introdujo la gasolina sin plomo en todo el país. Este compromiso ecológico no ha llegado con gran efectividad en lo referente a pinturas ya que en México se continúa utilizando el plomo como secante o como pigmentos en una amplia gama de aplicaciones industriales como es el caso de la Pintura de Tráfico.

plomo superficieCómo afecta el plomo al medio ambiente?

Todos los suelos del mundo contienen pequeñas cantidades de plomo de origen natural con un promedio de 10 miligramos por kilo. Los niveles más elevados de plomo no provenientes de la naturaleza sino de contaminación industrial se deben principalmente al uso de gasolina con plomo, a la minería, industria metalúrgica (fundidoras) y a otras aplicaciones como acumuladores y baterías. Generalmente, el plomo se libera al medio ambiente a través de partículas que contienen residuos de plomo que se dispersan a través del aire y que pueden contaminar los suelos y el agua. El plomo es un metal muy difícil de eliminar por medio de la degradación natural por lo que una vez presente es muy difícil y lenta su eliminación o degradación química. El plomo presente en el aire, agua o suelos puede contaminar mantos acuíferos, vegetación y alimentos, que son ingeridos por animales y el mismo ser humano quienes lo toman a través de su alimentación o mediante la respiración o contacto con las mucosas cuando se encuentra presente en el aire.

Cómo podemos estar expuestos al plomo ?

Los efectos a la exposición del plomo son similares si se ingieren o se respiran partículas contaminadas con plomo, por ejemplo las partículas de polvo o tierra de los campos mineros. Sin embargo, estudios científicos han identificado que la ingestión oral es la principal ruta de exposición para los humanos. Los niños son el sector de la población que normalmente tienen una mayor exposición al plomo por que se llevan frecuentemente las manos y/o los juguetes a la boca. También las mujeres embarazadas pueden exponer a sus bebes cuando aún no han nacido mediante la ingestión de agua o alimentos que contengan plomo o bien por el aire contaminado que respiran.

Los adultos están expuestos no tan solo al plomo a través de los alimentos, el agua y el aire, sino también por algunos hábitos de vida como el fumar cigarrillos, así como también por razones laborales y las exposiciones continuas o prolongadas al plomo en trabajos relacionados con las soldaduras, las fabricas de plásticos/gomas, la construcción o remodelación, las fundidoras, las fabricas de baterías para automóviles y los talleres automotrices.

Existen otras fuentes potenciales de exposición a plomo que incluyen: pinturas, losa de barro, cerámica esmaltada, cristal emplomado, vitrales, pigmentos y algunos remedios caseros como la greta y el azarcón, utilizados en muchos países subdesarrollados para “curar” el llamado empacho a los niños. El Azarcón es un mineral amarillo que puede contener 100% plomo y su uso puede ser mortal en un niño.

plomo afecta salud¿Cómo afecta el plomo la salud?

El plomo afecta predominantemente al sistema nerviosos central de los adultos y los niños. Una vez absorbido por el cuerpo, el plomo puede ser almacenado por algún tiempo en los dientes y los huesos. El plomo puede ser liberado de estos lugares donde se encuentra almacenado y entrar en la corriente sanguínea particularmente cuando existe una falta de calcio en el cuerpo como el caso de mujeres embarazadas y padecimientos de osteoporosis. Generalmente, el plomo puede causar problemas en los huesos, la sangre, los riñones y el cerebro (saturnismo).

Altas concentraciones de plomo pueden tener efecto en el crecimiento y desarrollo mental normal de los niños causando problemas con el aprendizaje y las habilidades mentales. En los adultos, la exposición al plomo puede aumentar la presión arterial, causar problemas digestivos, anemia, debilidad en los dedos de las manos, muñecas y tobillos, problemas del sistema nervioso, e impedimentos de memoria y concentración.

Los niños son los más sensibles a la exposición al plomo (especialmente los niños menores de 6 años) porque sus cuerpos y cerebros están en desarrollo y porque pueden consumir más plomo por peso en comparación a los adultos. Si los niños consumen altas cantidades de plomo pueden tener problemas de crecimiento, dolores fuertes de estomago/cabeza, debilidad muscular, problemas auditivos y daños al cerebro. Aún pequeñas cantidades de plomo pueden causar una disminución del coeficiente intelectual, problemas de comportamiento y disminuir la capacidad de poner atención y concentrarse.

El plomo causa mucho daño al cuerpo humano, inhibiendo el transporte de oxigeno y calcio, y alterando la transmisión nerviosa en el cerebro. La mayoría del envenenamiento por plomo ocurre cuando un individuo ingiere pedazos de pintura con base de plomo o respira su polvo.

El plomo se concentra en los tejidos, el riñón, la médula ósea, el hígado y el cerebro. También en los dientes y en los huesos.

El plomo se absorbe diferentemente. El sistema digestivo de un adulto típicamente absorbe entre 10-15 por ciento del plomo ingerido, mientras que el sistema de las mujeres embarazadas y los niños puede absorber hasta el 50%.

Estudios científicos demuestran que hasta concentraciones bajas de plomo pueden causar daños permanentes incluyendo un nivel de inteligencia reducido, dificultades educacionales, y de concentración. Algunos científicos creen que el ser expuesto a niveles bajos de plomo durante la niñez puede alterar la secreción de la hormona del crecimiento, impidiendo el desarrollo y promocionando obesidad. En raros casos, niños con altas concentraciones de sangre con plomo (150 microgramos por decilitro) pueden morir de encefalopatía o daños masivos del cerebro.

Fuentes de contaminación por plomo

plomo contaminacionFuentes Naturales

El plomo es un elemento químico cuyo símbolo en la tabla periódica de los elementos es Pb, del latín Plumbum y su número atómico es 82. El plomo rara vez se encuentra en su estado elemental y generalmente se le puede encontrar formando compuestos como el sulfuro de plomo en tierras como la galena. Otros minerales de importancia comercial pero que no son muy comúnmente hallados son, los carbonatos (cerusita), sulfatos (anglesita) y fosfatos (piromorfita). El plomo también se encuentra en varios minerales de uranio y torio, ya que ellos provienen directamente de la desintegración radiactiva.   Los minerales comerciales pueden contener tan poco plomo como el 3%, pero lo más común es un contenido de poco más o menos del 10%. Los minerales se concentran hasta alcanzar un contenido de plomo de 40% o más antes de fundirse o ceder ante la presencia de fuentes de calor extremo.

Fuentes Artificiales

plomo pintura

  • Pintura Arquitectónica. La pintura casera que contiene plomo representa una fuente de contaminación ya sea para quienes la fabrican, como quienes la transportan, la aplican y también a quienes están expuestos a ella cuando es retirada o lijada de la superficie en donde se encuentra aplicada, ya que estas acciones liberan polvo de plomo diminuto al aire.
  • Pintura Industrial. La pintura Industrial que contiene plomo representa un gran peligro también para el personal que en la fabricación maneja los pigmentos e ingredientes que contienen plomo sin la debida protección respiratoria y de su piel y membranas. También pone en riesgo a los contratistas que aplican dichos materiales. Las pinturas con plomo que son retiradas de construcciones viejas y equipo industrial debe ser retiradas con toda precaución por personal especializado y dispuesta en los lugares apropiados y autorizados por las autoridades para basura industrial peligrosa.
  • Pintura de Tráfico. Es muy común encontrar plomo en pintura para señalamiento de tráfico que es contenida en su formulación como secantes o pigmentos a base de plomo, sobretodo en el color amarillo. Estas pinturas son aplicadas en el pavimento y erosionada por la abrasión de las llantas del tráfico a que se encuentra sometida, el polvo resultante de la erosión de la pintura con plomo se va al aire en suspensión y es inalado por quienes transitan en dichas vías. Por otro lado, el polvo con plomo de estas pinturas puede ser arrastrado por la lluvia y contaminar mantos acuíferos, plantas y vegetales que posteriormente son ingeridos por el hombre. Existen también micro esferas de vidrio de baja calidad que contienen trazas de plomo que se adquiere durante el proceso de fundición del vidrio y que eventualmente pueden ser colocadas sobre la pintura de tráfico que a través del tiempo es erosionada y depositada en tierras de cultivo y mantos acuíferos.
  • Juguetes y Muebles. Los muebles y juguetes que fueron pintados entes de los años 80´s tienen una alta probabilidad de que contengan plomo en sus pinturas ya que en aquel tiempo todavía no se regulaba el uso de pinturas con plomo.
  • Perdigones, Municiones, Plomadas, pesas de pesca o de cortinas. Algunos utensilios que generalmente se pueden encontrar en el hogar deben ser revisados por un experto para determinar si contienen o no plomo.
  • Artículos de Plomería. Es muy probable que aún existan algunas soldaduras en frío que contengan plomo. Algunos grifos antiguos o tubería de agua potable con aleaciones de plomo.
  • Gasolinas con Plomo. En países en donde aún el plomo no ha sido eliminado en su totalidad de las gasolinas es una fuente importante de contaminación del aire, suelo y agua.
  • Suelo Contaminado. El suelo contaminado de polvo de plomo es una fuente de contaminación que a veces pasa desapercibida. Los suelos cerca de las carreteras que recibieron por años contaminación de la gasolina de los automóviles y del desgaste de las pinturas de tráfico con plomo, así como también el suelo cerca de las casas que fueron raspadas para retirar la pintura antigua de ellas.
  • Pasatiempos. Algunas personas tienen como pasatiempos actividades que los exponen al plomo, tal es el caso de manejo de soldaduras, vidrio de color, fabricación de gayas, barnizado de cerámica, pinturas de arte y figuras de plomo en miniatura.
  • Jarras y Vajillas. Generalmente las jarras y vajillas de peltre contienen plomo en sus composiciones.
  • Baterías. Los acumuladores tradicionales de automóviles todavía contienen plomo dentro de sus componentes, en cuyo caso se debe regresar a los fabricantes los acumuladores viejos y de ninguna manera tirarlos a la basura, abrirlos o tratar de reciclar sus piezas.
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Sergio es Gerente en Signo Vial. Es experto en temas de señalización y seguridad vial.

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